Los caucus de Iowa fueron un lugar donde lo improbable se hizo posible.

Por Peter Baker

The New York Times

Jimmy Carter en Des Moines en 1976. Associated Press

llegando al final

Fue un debut desfavorable, por decir lo menos. En febrero de 1975, un gobernador poco conocido de Georgia llamado Jimmy Carter se presentó en Des Moines, Iowa, para iniciar una improbable campaña presidencial. Su equipo alquiló el salón de baile de un hotel y compró suficiente comida para una multitud de 200 personas. Aparecieron tres.

Entonces Carter comenzó a trabajar en las calles y las tiendas. Gerald Rafshoon, quien fue su asesor de medios, recordó el otro día una historia que luego se hizo famosa. «Carter entra a una barbería y dice: ‘Mi nombre es Jimmy Carter y me postulo para presidente'», me dijo Rafshoon. «Y el peluquero dijo: ‘Sí, los chicos y yo nos reíamos de eso'».

Sin embargo, a partir de ese modesto comienzo, algo realmente grande creció. Durante el año siguiente, Carter prácticamente vivió en Iowa y venció a todos los demás candidatos en las asambleas electorales que siguieron, lo que lo impulsó a la Casa Blanca. Ahora, casi medio siglo después, la plataforma de lanzamiento de Iowa está a punto de cerrarse. Con él se irá el romance del candidato con posibilidades remotas que va de puerta en puerta en el campo para salir de la oscuridad y alcanzar las alturas de la política estadounidense.

A instancias del presidente Biden, el Comité Nacional Demócrata se está moviendo alrededor de su calendario de primarias presidenciales para poner fin al estatus de marquesina de Iowa como el primero en la nación. El Comité de Reglas y Estatutos del partido aprobó el viernes un cronograma que coloca a Carolina del Sur en primer lugar, seguido de New Hampshire y Nevada y luego Georgia y Michigan, eliminando a Iowa de la alineación inicial. Para que los cambios sean adoptados, el pleno de la D.N.C. todavía debe firmar a principios del próximo año.

No está claro si los republicanos harán lo mismo, pero como escribió mi colega Trip Gabriel, “uno de los concursos más idiosincrásicos y consecuentes de las elecciones estadounidenses ha llegado a su probable final”.

‘El Gran Mo’

El gran avance de Carter en 1976 dio origen a generaciones de campañas de candidatos poco conocidos que esperaban replicar su sorprendente éxito. Iowa nunca había sido una fuerza en la política primaria hasta ese momento, pero el equipo de Carter, que se había dado cuenta de que George McGovern se destacaba de un segundo lugar en el estado en 1972, decidió invertir tiempo y recursos allí.

Fue una experiencia humillante. Lograr que un reportero se presentara a un evento fue una gran victoria. “Cualquiera con un bloc de notas y una grabadora nos enviaría al éxtasis”, recordó Carter a Jonathan Alter para su biografía “His Very Best”. Pero, de la nada, Carter obtuvo el 28 por ciento de los votos el 19 de enero de 1976, colocándolo segundo detrás de los “no comprometidos”, con un 37 por ciento, pero por delante de todos los candidatos de carne y hueso. Luego ganó las primarias de New Hampshire que vinieron después.

Iowa fue un campo de pruebas para la mayoría de los candidatos que siguieron. Cuando George H. W. Bush venció a Ronald Reagan allí en la contienda republicana de 1980, declaró con éxtasis que tenía «el Big Mo», o impulso, solo para caer después en New Hampshire. En 2008, Barack Obama derrotó a la favorita, Hillary Clinton, demostrando que un candidato negro podía ganar en un estado predominantemente blanco y dando credibilidad a su subestimada campaña.

Joe Biden en Iowa en 2020. Hilary Swift para The New York Times

el aventar

Iowa eligió al último candidato demócrata en casi dos ocasiones desde la contienda original de 1976, con la excepción de 1988, cuando Richard Gephardt ganó las asambleas electorales solo para perder la nominación ante Michael Dukakis, y 1992, cuando el propio senador de Iowa, Tom Harkin, se presentó como candidato. En el lado republicano, ha sido menos influyente. Dejando de lado a los titulares que se postulan para la reelección, ningún ganador de Iowa ha ganado el Partido Republicano. nominación desde George W. Bush en 2000. Pero siempre ha jugado un papel en aventar el campo.

Un candidato al que no le gustó particularmente ser seleccionado fue un senador y luego vicepresidente llamado Joseph R. Biden Jr. En 2008, Biden obtuvo menos del 1 por ciento de los votos en Iowa y se retiró. En 2020, terminó en un humillante cuarto lugar cuando era el presunto favorito, aunque finalmente se recuperó.

No sorprende, entonces, que Biden no se sienta demasiado comprometido con el reclamo de Iowa para la primera votación. Carolina del Sur, su elección para abrir concurso en 2024, es donde dio un giro a su campaña de 2020.

No ayudó que el nuevo conteo basado en la aplicación del Partido Demócrata de Iowa en 2020 fuera tan fallido que el ganador no surgiera durante días. (Bajo sus complicadas reglas, Pete Buttigieg apenas superó a Bernie Sanders por la mayor cantidad de equivalentes de delegados estatales, la métrica clave).

Y ese es el final del escenario de Jimmy Carter, al menos para los demócratas. “Cuando decidimos hacerlo, fue una de las cosas más inteligentes que hicimos”, me dijo Rafshoon. Ahora, eso es sólo una historia en los libros de historia.

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