El declive de la viruela del mono tiene lecciones para futuros brotes de enfermedades.

Por Germán López

The New York Times

Muestras de viruela del mono en un laboratorio de California. Mike Kai Chen para The New York Times

Un ascenso y caída

Hace unos meses, la viruela del simio aparecía regularmente en los titulares como un importante brote de una nueva enfermedad. Luego desapareció en gran medida de las noticias.

¿Qué pasó mientras tanto? El virus retrocedió: desde un pico a principios de agosto, los casos reportados de viruela del mono en los EE. UU. han disminuido más del 85 por ciento hasta ayer.

El auge y la caída de la viruela símica brindan lecciones sobre la propagación de enfermedades, un aspecto de la salud pública del que los expertos reconocen que todavía sabemos muy poco. Covid ha dejado en claro que gran parte del mundo no estaba preparado para una pandemia mortal. La viruela del mono, aunque no es tan peligrosa como el covid, puede arrojar luz sobre nuestras vulnerabilidades (como explicó mi colega Apoorva Mandavilli).

El boletín de hoy analizará por qué disminuyó la viruela del simio y qué podría significar para futuros brotes.

Posibles explicaciones

En última instancia, la viruela del simio en los EE. UU. se ha limitado a un grupo demográfico reducido, en su mayoría hombres homosexuales y bisexuales con múltiples parejas. Nunca fue muy mortal; solo hubo 28 muertes confirmadas en todo el mundo de más de 72,000 casos informados. (Escribí anteriormente sobre el virus y cómo se propaga).

El gráfico muestra los promedios de siete días hasta el 12 de octubre. | Fuente: Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades

Cuatro factores explican el declive de la viruela del simio, dijeron los expertos. Primero, las vacunas ayudaron a frenar la propagación del virus (a pesar de un despliegue difícil). En segundo lugar, los hombres homosexuales y bisexuales redujeron las actividades, como el sexo con múltiples parejas, que propagan el virus más rápidamente.

La tercera razón está relacionada: el efecto del Mes del Orgullo. Monkeypox comenzó a extenderse más ampliamente alrededor de junio, cuando gran parte del mundo celebró L.G.B.T.Q. Orgullo. Más allá de los desfiles y mítines, algunas fiestas y otras festividades involucraban sexo casual. A medida que disminuían las celebraciones, también aumentaba el potencial de propagación de la viruela del simio.

Y finalmente, el virus simplemente se quemó. La viruela del mono se propaga principalmente a través del contacto cercano, lo que hace que sea más difícil de transmitir que un patógeno que se transmite principalmente por el aire, como el coronavirus. “Por eso, la viruela del simio es un virus autolimitado”, me dijo Apoorva. Eso hizo que fuera menos probable que se convirtiera en un brote más grande.

Gran parte de esta explicación puede sonar familiar después de más de dos años de Covid: un virus puede ser domesticado por vacunas y cambios de comportamiento.

comunicación poco clara

Otro factor a destacar: la comunicación en salud pública. Durante el Covid, los funcionarios a veces han brindado orientación poco clara o engañosa porque no confiaban la verdad al público.

Un fenómeno similar ocurrió con la viruela del mono. Algunos funcionarios fueron cautelosos al etiquetar explícitamente la viruela del simio como un mayor riesgo para los hombres homosexuales y bisexuales y pedirles que reduzcan las actividades sexuales de riesgo, por temor a estigmatizar a una población que ya enfrenta discriminación por el SIDA.

El departamento de salud de la ciudad de Nueva York inicialmente se opuso a recomendar que los hombres homosexuales y bisexuales reduzcan su número de parejas sexuales, argumentando que L.G.B.T.Q. a las personas se les ha «diseccionado, prescrito y proscrito su vida sexual de innumerables maneras». (Internamente, la agencia debatió si esa era la respuesta correcta). Esas preocupaciones impidieron que los funcionarios comunicaran claramente los peligros a la población en mayor riesgo.

Eventualmente, los funcionarios de salud pública comenzaron a adaptar sus advertencias a los hombres homosexuales y bisexuales. A fines de julio, el director general de la Organización Mundial de la Salud dijo que los hombres que tienen sexo con hombres deberían considerar limitar su número de parejas sexuales. El C.D.C. y el departamento de salud de la ciudad de Nueva York se hizo eco de la guía.

Y pareció funcionar: los casos de viruela del mono comenzaron a disminuir. Ese cambio en los mensajes públicos permitió dos de los cuatro factores que expliqué anteriormente, ya que los funcionarios se dirigieron a hombres homosexuales y bisexuales para campañas de vacunación, y los hombres que tienen relaciones sexuales con hombres limitaron las actividades más riesgosas.

Pero la guía más clara llegó después de semanas de críticas, exponiendo un hábito de mensajes poco claros que mantiene al país vulnerable a las crisis de salud.

Virus impredecibles

Por todo lo que sabemos sobre el declive de la viruela del simio, hay mucho que no sabemos. Todavía estamos en «la edad de las cavernas» en la comprensión de la propagación de virus, dijo Michael Osterholm, epidemiólogo de la Universidad de Minnesota.

Gran parte de esa falta de conocimiento está relacionada con la imprevisibilidad del comportamiento humano. Los científicos pueden mapear virus hasta el nivel atómico, pero tienen dificultades para adivinar lo que hará la gente. Y las personas son las que propagan los virus, ya sea el covid en las fiestas navideñas o la viruela del mono en las celebraciones del Orgullo.

Esa incertidumbre abre la posibilidad de que la viruela símica se propague nuevamente. Las personas con mayor peligro de contraer el virus pueden omitir la vacuna porque su propagación se ha desacelerado, o podrían reanudar actividades riesgosas demasiado pronto, antes de que los casos sean lo suficientemente bajos como para detener otro brote. U otro evento importante, como el Mes del Orgullo del próximo año, podría traer de vuelta la viruela del simio.

Y el virus aún se propaga regularmente en África occidental y central, donde se encontró por primera vez en humanos y nunca se ha contenido por completo, lo que lo coloca a un vuelo de distancia de los EE. UU. o Europa. “No veo ningún progreso para abordar eso”, dijo la Dra. Céline Gounder, miembro principal de la Kaiser Family Foundation. (Estados Unidos está trabajando con Japón para distribuir más dosis de vacunas a nivel mundial, informó Politico ayer).

La buena noticia: el brote de este año ha hecho que los funcionarios se tomen más en serio la viruela del simio. Entonces, si regresa, el país puede estar más preparado para implementar vacunas y tomar otras medidas para combatirlo. Pero el éxito depende de cómo reaccione la gente.

Fuente The New York Times

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